Law, College of


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Published in the Annals of Air and Space Law (2009) 34: 809-844. Copyright 2009, McGill University School of Law. Used by permission.


English abstract: With the increasing general availability of very high resolution (VHR) satellite remote sensing data, issues of potential invasion of personal spheres of privacy will become ever more important. As of yet, there is no international law providing for a clear-cut regime balancing the freedom of information, including information gathering, with the rights of individual persons to remain free from interference with their privacy. The latter issues therefore essentially can be tackled only at a national level, with the obvious disadvantage that any regulation remains principally limited in scope to the national jurisdiction concerned.

Also at the European level this essentially holds true, although two separate developments are making considerable inroads into this situation. On the one hand, by means of the European Convention on Human Rights, which does recognize a human right to privacy, an overarching regime has been created that largely limits individual member states of the Council of Europe in their discretion to deal with that right as they see fit.

On the other hand, from a perspective of prevention of undue distortion of the Internal Market through major variations in the extent to which (the application of) privacy laws might result in obstacles to the free flow of information within the European Union, a body of EC law is evolving which harmonizes the applicable laws to a considerable extent.

This paper analyzes both developments, and represents an effort to relate them to each other with a view in particular as to how they might impact satellite remote sensing operations, once these would actually come to be seen as infringing personal privacy. Its final conclusion is that, indeed, the combination of those two European legal approaches to privacy leads to a sensible compromise on handling the potential effects on privacy flowing from the ‘resolution revolution’ in satellite remote sensing data.

French abstract: La disponibilité accrue de données télédétection très haute résolution renforce le problème de l'empiètement sur le droit à la vie privée. Jusqu'a maintenant, aucune loi internationale n'avait établi de distinction juridique permettant de mettre en balance les intérêts concurrents de la liberté de l'accès à l'information et de la collecte d'informations avec le droit de l'individu au respect de sa vie privée. Par conséquent, les tribunaux devront trouver des solutions aux problèmes juridiques en droit domestique, avec pour inconvénient majeur, un champ d'application restreint à celui de la loi étatique.

Ce problème existe en Europe comme ailleurs, mais la situation tend quelque peu à s’éclaircir grâce à deux tendances. Premièrement la Convention européenne des droits de l'homme reconnaît le droit à la vie privée, et le régime obligatoire de cette Convention limite considérablement la marge de manoeuvre des États Membres du Conseil de l'Europe dans leur interprétation de ce droit. Deuxièmement, afin d'éviter la distorsion du marché interne qui pourrait résulter de l'application de différentes lois domestiques sur l'accès à l'information, le droit européen est en train d'harmoniser considérablement les règles applicables.

Cet article analyse ces deux développements et tente de discerner la relation entre eux, surtout pour déterminer l'effet sur les opérations de télédétection par satellite lorsqu'il est établi que ces opérations empiètent sur le droit à la vie privée. La conclusion de l'article est que ces deux approches juridiques européennes représentent un compromis intéressant pour les effets potentiels sur la vie privée des données télédétection très haute résolution.